60年前,美國爲什麼不顧全世界反對,向太空拋灑了4.3億根銅針?

1961年,第三次柏林危機爆發,美蘇兩個超級大國開啓了新一輪的對抗和競爭。蘇聯宣佈將軍費增加三分之一,肯尼迪則要求國會增加32.5億美元的國防預算。不僅如此,雙方還各自恢復了更大規模的核試驗。

8月,美蘇兩國在邊境上陳兵百萬,形成對峙局面,隨時都有可能爆發第三次世界大戰。8月13日,蘇聯方面在一夜之間築起了一道高5米、長155公里的水泥牆,橫亙在東西柏林之間。

1. 60年前,美國爲什麼不顧全世界反對,向太空拋灑了4.3億根銅針?

第二天早上,駐紮在西柏林一側的美軍士兵看到這一幕簡直驚掉下巴。消息傳回美國,美方高層突然意識到一個更加嚴重的問題:如果雙方大打出手,蘇聯方面很有可能會把連接美國與歐洲通信的大西洋海底電纜給切斷。

而當時不管是民用通信還是軍用通信,遠距離的國際通信都主要靠海底電纜和自然存在的電離層反射無線電進行。自然存在的電離層無線電很不穩定,這種方式不但保密性差,而且很容易受到外界干擾。如果出現惡劣天氣情況,甚至會直接導致通信癱瘓。

因此,一旦蘇聯方面切斷大西洋海底電纜,導致美國本土與歐洲駐軍之間的通信中斷,美軍很有可能在兩國交戰中一敗塗地。

一想到這裏,美方高層後脊樑骨就發涼。

如何避免這種情況發生呢?

很快,一個看似不切實際卻又十分天才的想法誕生了:通過向太空中拋灑數億根銅製偶極天線,在地球軌道上形成雲狀環,然後通過設置在地面上的衛星天線來進行遠程通信輔助。

2. 60年前,美國爲什麼不顧全世界反對,向太空拋灑了4.3億根銅針?

因爲美國打算將其地面衛星天線設置在西福特鎮,所以這項計劃被命名爲西福特計劃

爲了掩人耳目,美國軍方將這項計劃的研究實施工作委託給了一所高校——麻省理工學院。

1961年秋天,駐紮在西福特鎮的研究人員已經準備好4億3000萬根銅針,這些銅針長約1.78釐米,直徑25.4微米,總重達19.5千克。10月21日,美國在范登堡空軍基地發射了一枚宇宙神—阿金納B火箭,這枚火箭成功地將4億3000萬根銅針送入太空。

然而,這批銅針由於受到太陽風暴的影響,沒有能夠均勻地散佈在地球軌道上,從而形成反射無線電信號的雲狀環。

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此後,麻省理工學院林肯實驗室的研究人員改良了銅針的尺寸,他們將銅針的直徑從25.4微米縮小到17.8微米。

1963年5月9日,又一枚阿金納火箭在范登堡空軍基地緩緩升空,成功將4億3000萬根經過改良的銅針送上太空。這一次,4億3000萬根銅針被均勻地拋灑到距離地面3500公里到3800公里之間的軌道上,軌道傾角在87度到96度之間,形成一個寬約8公里,長約38公里的雲狀環。

這些細如髮絲的小銅針在太空中散開,研究人員成功地在相隔6000公里的兩個地方建立了無線電通信。

然而,這些銅針卻給人類探索太空帶來了無窮的隱患。儘管美國一直對西福特計劃藏着掖着,但是英國天文學會還是第一時間將這項損人不利己的計劃公之於衆。全球幾乎所有國家都對美國的做法提出強烈抗議和譴責,堅決反對美國繼續向太空發射銅針。

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蘇聯指出,美國向太空拋灑的數億根銅針對X波段有很強的反射能力,會對全球電磁波環境產生嚴重的影響。

對此,美國方面不得不站出來做出解釋。美國人表示:這些銅針不會長時間漂浮在太空中,大概兩三年以後就會在太陽輻射壓的作用下墜落到地球大氣層中燒掉。

無數事實證明,美國人說的話從來不能當真。時至今日,這些銅針仍然有相當一部分殘留在地球軌道上成爲太空垃圾。它們並非靜止在太空中,而是無時不刻地圍繞着地球做高速運動。雖然只是一根根微不足道的銅針,但是它們一旦和人造衛星、宇宙飛船和空間站等太空設備碰撞到一起,就有可能嚴重影響這些設備的正常運行和安全,甚至有可能將整個設備摧毀。毫不客氣地說,美國拋灑到太空的這些銅針就像是埋在地下的定時炸彈,給各國航天事業留下巨大的安全隱患。

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另外,這4億多根銅針散佈在軌道上,嚴重壓縮了其他國家對地球軌道的利用。

那麼,對於美國人留下的這些太空垃圾,其他國家就真的毫無辦法嗎?

2016年,我國利用長征7號火箭將一臺空間碎片主動清理飛行器送上太空,被命名爲“遨龍一號”。“遨龍一號”裝載了一臺機械臂,它可以在太空中抓取廢棄的衛星、航天器和其他碎片,然後將它們帶到大氣層進行燒燬。

在成功抓取到太空垃圾後,“遨龍一號”機械臂上的傳感器就會自動分析該物體的力學性質,使機械臂能夠掌握合適的力度,這樣就不會因爲機械臂力度過大導致垃圾破碎,也不會因爲力度較小而放走漏網之魚。

6. 60年前,美國爲什麼不顧全世界反對,向太空拋灑了4.3億根銅針?

更重要的是,在戰時,“遨龍一號”可以主動清理“私搭亂建”的敵國衛星,將這些監視我方動態的衛星統統丟進大氣層,變成一顆顆流星。

60年後,美國人留在太空中的4億3000萬根銅針“垃圾”還沒有處理乾淨,埃隆·馬斯克卻又準備向地球近地軌道拋灑4.2萬顆“星鏈”衛星。

2019年,馬斯克提出“星鏈計劃”,打算在2019年至2024年間在太空搭建由約1.2萬顆衛星組成的“星鏈”網絡,爲全球用戶提供互聯網服務。其中,1584顆“星鏈”衛星將被部署在地球上空550千米處的近地軌道,並從2020年開始工作。

7. 60年前,美國爲什麼不顧全世界反對,向太空拋灑了4.3億根銅針?

SpaceX商業文件顯示,馬斯克還準備再增加3萬顆,使衛星總量達到約4.2萬顆。截至2022年3月,馬斯克已經累計向太空發射了2000多顆“星鏈”衛星。

這麼多“星鏈”衛星駐留在太空中,將會使地球近地軌道變得異常擁擠。衛星碰撞風險隨之增加數倍,並給其他國家和平利用與探索太空的相關活動帶來一系列威脅。

當這些“星鏈”衛星報廢后,也會變成太空垃圾,到那時無疑又是一場太空災難。值得一提的是,馬斯克發射的“星鏈”衛星已經有一部分成爲了太空垃圾。

8. 60年前,美國爲什麼不顧全世界反對,向太空拋灑了4.3億根銅針?

2021年7月1日,由於一個星鏈衛星持續降軌至與中國空間站同一軌道高度,爲了避免兩者相撞,中國空間站不得不採取緊急避碰措施,規避了兩目標碰撞風險。

2021年10月21日,又一顆星鏈衛星接近中國空間站,爲了確保在軌航天員安全,中國空間站於當日再次實施緊急避碰,規避了兩目標碰撞風險。

要知道,這還只是在和平時期。一旦到了戰時,馬斯克的數萬顆星鏈衛星將會立即成爲威脅中國太空安全的致命武器。

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